• Supernovas : c'est le nom que l'on donne aux derniers instants de la vie de certaines étoiles massives. L'étoile, ayant épuisé son combustible nucléaire, s'effondre sous l'effet de ses propres forces gravitationnelles. Une formidable onde de choc emporte tout sur son passage. Le phénomène libère l'équivalent de 10 bombes atomiques. L'étoile produit une lumière plus puissante que toute la galaxie qui l'abrite, au point que certaines peuvent être vues même en plein jour pendant des dizaines de jours.
    C'est cet événement, le plus spectaculaire que l'univers puisse nous offrir, que nous fait découvrir le physicien Marco Zito, avec un vrai talent de conteur. En une douzaine de chapitres accessibles à tous, il nous permet de comprendre l'importance historique et scientifique des supernovas, mais aussi les défis qu'elles posent encore aujourd'hui aux physiciens et leur rôle crucial dans l'évolution de l'univers et du vivant. Le lecteur découvre ainsi que des observateurs chinois ont observé avec soin le phénomène dès le Moyen Âge ; que l'observation d'une de ces étoiles par Tycho Brahe et Kepler a favorisé l'adoption du nouveau système copernicien ; qu'aucune modélisation actuelle n'arrive à reproduire cette explosion, comme s'il manquait un détail... ou un pan de physique inconnu ; ou encore que les supernovas permettent de produire tous les éléments plus lourds que le fer, comme l'or ou l'uranium, et de les disperser dans les galaxies : dans chaque goutte de notre sang, on trouve ainsi un atome de fer éjecté par une supernova !

  • Accélérateurs géants, détecteurs complexes, particules énigmatiques. La physique subatomique peut sembler bien intimidante pour le novice. Et pourtant, qui n'a jamais entendu parler du boson de Higgs et du CERN, le laboratoire européen où il a été découvert en 2012 ? Nul besoin d'être un spécialiste pour comprendre de quoi il s'agit. Aujourd'hui, une théorie extraordinairement élégante, le Modèle Standard, décrit tous les résultats des expériences dans le domaine. Trente-sept particules élémentaires et quatre forces fondamentales : c'est tout ce dont nous avons besoin pour expliquer la matière et l'Univers !
    Ce livre, destiné à un large public, raconte sans équations le long parcours qui a abouti au Modèle Standard. Ce parcours, parfois sinueux, a été entamé lorsque les Grecs anciens, et peut-être d'autres avant eux, ont imaginé que la matière est composée de petites « billes ». Il faudra attendre plusieurs siècles pour qu'on réalise que la matière, à l'échelle microscopique, se comporte de façon paradoxale. Loin de l'image des petites « billes », sa nature est plutôt proche de celles des ondes, comme les ondulations de l'eau à la surface d'un étang.
    Au cours du siècle dernier, les connaissances scientifiques ont progressé de façon fulgurante au fur et à mesure des progrès techniques. Les rayons X et leurs applications médicales, la supraconductivité, le transistor, Internet sont nés dans les laboratoires de physique. La science s'est trouvée mêlée de près à l'Histoire pour le meilleur comme pour le pire, avec quelques épisodes dramatiques comme le lâcher de bombes atomiques sur Hiroshima et Nagasaki.
    De ce tourbillon étrange ont émergé nos connaissances actuelles qui, nous le savons, ne sont pas complètes. Les dernières observations suggèrent l'existence de nouvelles composantes dans l'Univers, comme la mystérieuse matière noire. Les chercheurs sont à l'oeuvre pour comprendre sa nature. Les bouleversements, du moins du côté de la recherche, ne sont pas finis...

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